La legalización federal del cannabis aún no ha llegado

He estado representando a clientes en la industria del cannabis de California desde 2018. Nuestra firma ha estado representando a empresas en el espacio durante muchos años antes de eso, en estados con programas de licencias más maduros. Uno de los errores más comunes que vemos en los nuevos mercados de cannabis son las empresas que confían demasiado en la legalización federal.

Por ejemplo, muchas empresas de California en 2018 pensaron que podían expandirse a toda costa y hacerse con cuota de mercado, porque la legalización federal (y el capital inversor) era inevitable. La legalización federal todavía no se ha producido, y el capital inversor se agotó en la mayoría de los casos hace unos años (más sobre esto más adelante). De hecho, al igual que cuando estos estados empezaron a conceder licencias, el cannabis sigue estando en la Lista I de la Ley de Sustancias Controladas (CSA), la 280E sigue siendo una molestia, los grandes bancos siguen sin querer depositar dinero del cannabis, etcétera.

Como estoy seguro de que todos nuestros lectores saben, el Departamento de Salud y Servicios Humanos (HHS) aparentemente hizo una recomendación a la DEA para mover el cannabis a la Lista III de la CSA recientemente. Digo "aparentemente" porque la carta del H HS a la DEA está redactada hasta el punto de ser inútil. Pero en cualquier caso, parece que se avecina un cambio en el gobierno federal.

Sólo con el anuncio de la posible reprogramación, ya hemos visto un repunte de las inversiones. En general, el sector parece ir mejor que hace un año, por ejemplo. He aquí un ejemplo de cultivadores californianos que han agotado las existencias cosechadas. Es difícil decir si eso es resultado del potencial de reprogramación o de otra cosa. Yo tiendo a pensar que es otra cosa, pero quién sabe.

En cualquier caso, vale la pena señalar que la legalización federal aún no ha llegado, y que una reclasificación a la Lista III de la CSA no sería una legalización federal. En cuanto al primer punto, todo lo que ha sucedido (al menos todo lo que se ha hecho público) es la aparente recomendación de reclasificación. La DEA no ha actuado formalmente sobre la recomendación, y el cannabis permanece en la Lista I por ahora. Eso significa que es tan ilegal a nivel federal ahora como lo era en 1972, 1998 o 2017, incluso si el gobierno federal mira hacia otro lado.

También vale la pena señalar que todo esto es administrativo. Hay unas cuantas formas diferentes en las que el gobierno federal puede abordar la legalización federal, y el Congreso se ha mostrado completamente incapaz de hacer nada. No esperes que reguladores federales como la DEA contemplen algo parecido a la legalidad total. Incluso si el HHS hace una recomendación, la DEA no está obligada a escucharla.

Supongamos que se vuelve a clasificar el cannabis. ¿Significaría eso que se ha producido la legalización federal? No. Ningún licenciatario de cannabis a nivel estatal cumple con la CSA. Dudo mucho que veas algún empuje a nivel estatal para tratar de reescribir las normas para cumplir con la CSA, que ni siquiera sería posible para los mercados recreativos. [Como nota al margen, tampoco preveo que el gobierno federal flexibilice la clasificación del cannabis y de repente haga cumplir los requisitos de la Lista III, cuando no ha hecho cumplir los requisitos de la Lista I a los negocios de cannabis que cumplen con los requisitos estatales en una década].

Si el cannabis pasa a la Lista III, la gran ventaja es que desaparecerá el 280E. Por lo demás, no cambiarán muchas cosas. La industria no será legal de la noche a la mañana. Los bancos no se verán obligados a trabajar con empresas de cannabis. Es probable que las cosas sean relativamente similares. Podría ir un poco mejor si los tribunales intervienen y protegen a los traficantes de cannabis dentro del estado, pero la CSA seguiría en vigor.

Todo esto viene a decir que la legalización federal del cannabis no se ha producido, y no se producirá pronto. Como hemos visto históricamente, las empresas que confiaron en que esto ocurriría a menudo se pasaron de la raya y acabaron en malos lugares. Las empresas que quieran sobrevivir en los próximos años lo mejor que pueden hacer es partir de la base de que nada va a cambiar, hasta que algo cambie.