Lo que las empresas extranjeras deben saber sobre los pleitos en EE.UU.

Estados Unidos Demandas judiciales

He representado a innumerables empresarios y empresas extranjeros que evaluaban o negociaban una posible relación comercial en Estados Unidos. Una de las cosas más difíciles que tengo que hacer es explicar por qué el sistema jurídico estadounidense es tan diferente del que estos clientes están acostumbrados en Europa, Asia o cualquier otro lugar.

Los empresarios que no aprecian las complejidades del sistema legal de Estados Unidos y lo fácil que es ser demandado aquí, pueden tener un duro despertar. En este artículo, examino algunas de las complejidades críticas del sistema jurídico estadounidense que los empresarios extranjeros deben comprender.

Demandar en Estados Unidos es fácil

Demandar a una empresa o persona en Estados Unidos es tan fácil que incluso sorprende a muchos empresarios estadounidenses experimentados. Prácticamente cualquiera puede presentar una demanda por prácticamente cualquier cosa. No hay un árbitro que examine una demanda y la desestime si carece de fundamento o se basa en una teoría jurídica frívola. Ese es el trabajo de la persona o empresa demandada, y casi invariablemente necesita un abogado que le ayude. De hecho, las empresas deben estar representadas por un abogado.

Para empeorar las cosas, conseguir el sobreseimiento de un caso puede llevar años. En los litigios estadounidenses, las partes no suelen poder argumentar los hechos del caso hasta que se ha llevado a cabo la proposición de prueba, lo que lleva años. Las primeras impugnaciones de un caso se basan únicamente en defectos legales de la demanda. Si no hay defectos legales, el caso durará mucho tiempo. Y costará mucho.

Por ejemplo, si un demandante presenta una demanda por incumplimiento de contrato con hechos totalmente incorrectos, el caso no se desestimará hasta que el demandado pueda demostrar que los hechos eran erróneos. E incluso entonces, en muchos casos probablemente no se desestimará y las partes tendrán que ir a juicio.

Lo que esto significa es que muchos particulares y empresas de Estados Unidos son demandados o reciben cartas de demanda por lo que consideran casos frívolos. El demandante suele reconocer que el demandado prefiere pagar una pequeña cantidad por adelantado para evitar un proceso judicial largo y costoso, aunque sepa que va a ganar. Y muchos empresarios acaban firmando amargamente un cheque para evitarlo.

Aunque muchos pleitos acaban resolviéndose antes de llegar a juicio, los elevados costes potenciales asociados a los litigios en EE.UU. subrayan la importancia de estar preparados. Los empresarios extranjeros deben tener en cuenta en sus contratos las opciones de resolución alternativa de litigios (ADR), como el arbitraje. Estos procesos pueden ser más rápidos y menos costosos que acudir a los tribunales, y pueden proporcionar una resolución justa para ambas partes.

Estados Unidos Los pleitos duran para siempre

Pasar de la presentación de una demanda a una sentencia tras un proceso suele llevar años. La mayoría de los litigantes le dirán que dos o tres años es lo habitual, pero en algunos tribunales, o en casos complejos, los litigios en Estados Unidos pueden durar mucho más. Los litigios en un tribunal de Estados Unidos que implican a empresas extranjeras pueden ser mucho más complicados. Ello se debe a que, por lo general, el extranjero debe ser notificado en virtud del Convenio de La Haya y puede ser necesario realizar declaraciones y aportar pruebas por escrito en un país extranjero. Los propietarios de empresas extranjeras a veces tienen una ventaja debido a los complejos procesos internacionales de presentación de pruebas, pero al final, esto puede ser sólo una patada en el camino y acumular gastos adicionales.

Perder un pleito cuesta más en Estados Unidos

Los tipos e importes de las indemnizaciones disponibles en los tribunales de EE.UU. casi siempre superarán a los disponibles para litigios similares en otros países. Elementos como las indemnizaciones punitivas, que permiten a un jurado conceder multiplicadores de los daños reales para castigar conductas atroces, pueden dar lugar a sentencias enormes. Algunas demandas pueden implicar responsabilidad objetiva (es decir, responsabilidad incluso sin conducta intencionada o negligente), como las demandas de responsabilidad por productos defectuosos. En muchos países, estos conceptos simplemente no existen.

La parte ganadora de un litigio en EE.UU. rara vez cobra los honorarios de sus abogados

La "regla americana" es que cada parte en un litigio es responsable de pagar a sus propios abogados, incluso si gana. Las dos principales excepciones a esta regla son (1) cuando los honorarios de los abogados están explícitamente previstos en una ley (como ocurre con determinadas demandas de propiedad intelectual), o (2) cuando las partes acuerdan por contrato escrito que la parte ganadora reciba los honorarios de sus abogados.

Los propietarios de empresas extranjeras deben entender que si hacen negocios en Estados Unidos, es probable que sean responsables de sus propios honorarios de abogado, excepto en estas circunstancias limitadas.

¿Qué deben hacer los empresarios extranjeros?

Los empresarios extranjeros pueden protegerse mejor contra las muchas incógnitas del sistema jurídico estadounidense con buenos contratos. Un buen contrato puede incluir cláusulas de compensación de honorarios de abogados, limitaciones explícitas sobre el tipo o incluso la cuantía de las indemnizaciones por daños y perjuicios, y remisiones a arbitraje, que suele proceder más rápidamente y con procedimientos más relajados que los litigios en los tribunales estadounidenses.

Por supuesto, estas disposiciones no son siempre las mismas en los distintos contextos contractuales, y una empresa extranjera puede querer limitar algunas de ellas en función de las circunstancias. Por ejemplo, si el propietario de la empresa extranjera es la parte que tiene más probabilidades de ser demandada, es posible que no desee incluir una cláusula sobre honorarios de abogados en sus contratos.

Dicho esto, un buen contrato puede abordar las muchas complejidades del sistema jurídico estadounidense con las que la mayoría de los empresarios extranjeros no están familiarizados, y mitigar algunos de los posibles costes y gastos que de otro modo podrían surgir.

Para más información sobre litigios en Estados Unidos, consulte nuestra Guía de litig ios en Estados Unidos y Aspectos básicos de los litigios en Estados Unidos - ¿Cuáles son sus opciones? escritas por algunos de los abogados especializados en resolución de litigios de mi bufete.